Curtiss O-52 Ugle: Messerschmitt Killer



Selv om Curtiss O-52 Owl var foreldet før den gikk i kamp, ​​klarte man å score en usannsynlig seier i sovjetisk tjeneste.

Curtiss Airplane and Motor Company var i mange år det største navnet i amerikansk luftfart, den fremste leverandøren av krigere, bombefly, trenere og transport. Dens etterfølger, Curtiss-Wright Corporation, hadde et kort løp med storhet før han mistet grepet om industrien etter andre verdenskrig. I dag er Curtiss-Wright et svært diversifisert globalt selskap, selv om det ikke lenger bygger fly, men i stedet gir teknologisk avanserte produkter og tjenester til en rekke bransjer.



I løpet av årene da det ble opprettet de beste amerikanske militærflyene, overlevde Curtiss, i likhet med andre selskaper, ved å få mest mulig ut av eksisterende design og utvide dem så lenge markedet tillot det. Dermed så vi utviklingen av de glatte Schneider- og Pulitzer-syklistene inn i Curtiss Hawk i 1923. Denne designen vedvarte gjennom påfølgende modifikasjoner til den endelige Hawk IV i 1936. Curtiss Falcon observasjons- og angrepdiplaner hadde en lignende lang levetid, og deres produksjon spenner fra 1923 gjennom 1932. I likhet med krigerne ble de solgt i både hær- og marineversjoner hjemme og i utlandet. Derfor er det ingen overraskelse at Curtiss i 1939, da fabrikklinjer allerede var lastet med P-36 og P-40-varianter, så på fortiden da han ble bedt om å levere et nytt observasjonsfly til US Army Air Corps.

Flush med midler for første gang i sin historie, bestilte Air Corps 203 Curtiss O-52 observasjonsfly uten noen gang å teste en prototype. Curtiss henvendte seg til tidligere modeller for å inspirere, og skapte en høyvinget monoplan veldig lik utseendet til den mislykkede F13C-fighter. I konstruksjonen kom imidlertid det nye flyet fra det moderat mer vellykkede modell 77 Helldiver biplan og SO3C marine speiderfly. Kalt Owl, O-52 fløy først i februar 1941. Med et 40 fot 9-tommers vingespenn og 5.364 pund totalvekt hadde den en toppfart på 220 mph og en rekkevidde på 700 kilometer. Drevet av en Pratt & Whitney R-1340 radialmotor, var uglen lett bevæpnet med en fast fremskyting og en fleksibel .30-kaliber maskinpistol. Den runde skroget huset det typiske Curtiss uttrekkbare landingsutstyret fra perioden.

Dessverre for Curtiss hadde luftkrigen over Europa allerede bevist at tradisjonelle observasjonsfly ikke var egnet for moderne kamp. Observasjonsrollen ble overtatt av L-serien av gresshoppere og av rekognosjonsversjoner av mer moderne krigere og bombefly. På dette tidspunktet hadde imidlertid Amerikas krigsmaskin så stor fart at en liten ting som en ordre på 203 fly ble sett på som ubetydelig. Noen O-52-er ble sendt til Filippinene, hvor de så en kort og glødende kamp, ​​mens de fleste ble beholdt i USA for bruk som trenere og nyttefly. Men noen ville se konflikt og lang tjeneste på en annen, enda vanskeligere front, og tjente Sovjetunionen i sin store patriotiske krig mot Tyskland.



Selv da de filippinske baserte uglene ble fortært i kamp, ​​ble kravet om å levere amerikanske fly til Sovjetunionen under Lend-Lease-programmet stadig mer presserende. Blant de mange hundre flyene som ble valgt til å bli sendt til en grundig utakknemlig Sovjetunionen, var 30 Curtiss O-52. Selv om det er foreldet, hadde uglene relativt lav tid - og de var tilgjengelige.

Alaska-Siberia Lend-Lease-flyruten var ennå ikke etablert. Våpen ble fortsatt sendt til Russland av det farlige marinekonvoisystemet, og 26 O-52-er ble sendt så tidlig i november 1941. Fem av disse ankom i desember, og ytterligere 14 kom i januar 1942. Syv gikk tapt i transitt, ofre av enten tyske ubåter, torpedofly eller ondskapsfullt arktisk vær. Disposisjonen av fire av de utpekte 30 O-52-ene er ukjent. De kan ha blitt skadet underveis til havnene, eller rett og slett forlatt og senere skrotet.

Sovjet var tøffe kunder i Lend-Lease-virksomheten, og handlet alltid som om de hadde kjøpt flyet de mottok med harde rubler og krevde at alle varer skulle leveres i førsteklasses form. Imidlertid hadde de også et desperat behov for fly. De første O-52-ene ble sendt til den 22. ZAP ( Zapasnyi Aviatsionnyi Polk ) - et erstatningsluftregiment. Regimentet var basert på Ivanovo, en flybase som trente mannskaper på Lend-Lease-flyene og organiserte nye enheter for å fly dem.



Noen av de første O-52-ene, som denne, gjennomgikk forsøk med det 22. ZAP (Reserve Air Regiment) og gikk ofte rett i bruk. (HistoryNet Archives)
Noen av de første O-52-ene, som denne, gjennomgikk forsøk med det 22. ZAP (Reserve Air Regiment) og gikk ofte rett i bruk. (HistoryNet Archives)

Siden systemet ennå ikke hadde vært godt organisert, ankom de første O-52 uten de nødvendige manualene og dokumentasjonen, så russerne gjorde det de gjør godt: improvisere. De første sovjetiske O-52-årene - forskjellige kalt Kertes , Oul eller Søvn (alle russiske navn for ugle) - gikk til fronten 7. februar 1942. Debuten deres var ikke akkurat strålende.

To fly ble tildelt den 50. OKAE ( Otdelnaya Korrektirovachnaya Aviationnaya Eskadrilya , eller Independent Fire Correction Aviation Squadron), som hadde til oppgave jobben som O-52 opprinnelig var ment for: observasjonsarbeid, korrigering av artilleribrann. Denne skvadronen, under kommando av major N.A. Kochanovsky, hadde eldgamle Polikarpov R-5 og Po-2 biplaner i styrke, så O-52 må ha virket relativt moderne. Senere hadde den også noen få Hawker Hurricanes, og man kan forestille seg hvor ivrig uglen ble byttet mot orkanen.

De andre O-52-ene ble sendt til fem operative enheter i grupper på to og tre, flygende observasjonsoppdrag mot finske og tyske styrker. Den 13., 42. og 118. OKAE opererte på den karelske fronten, mens den 12. og 50. OKAE dekket Leningradfronten. I likhet med major Kochanovskys enhet var disse skvadronene utstyrt med en blanding av foreldede biplaner. I løpet av 1942 anskaffet de både orkaner og Curtiss Kittyhawks for brannkorreksjon og for å gi beskyttelse for de sårbare O-52-ene. Senere i krigen mottok de moderne utstyr, inkludert krigerne Ilyushin Il-2 Shturmovik og Yakovlev Yak-7 og -9.

Den andre enheten av O-52 som ble sendt til fronten gjorde Owl-historien, om enn stort sett ikke registrert til nå. Dette var den 12. OKAE, kommandert av Junior Lt. P.K. Zhilinsky. Utstyrt med seks O-52-er, var det den største brukeren av ugler foran. Den 12. OKAE dro til kamp på Leningradfronten 29. mars 1942.

Problemer startet umiddelbart, da en O-52 fløy av Junior Lt. P.T. Afonichkin styrtet ved landing og snudde seg på ryggen. Senere samme dag ble de nesten forsvarsløse O-52-ene hoppet av et fly av Messerschmitt Me-109-er, hvis piloter uten tvil var forvirret over uglenes identitet. Skjebnen og russisk mot snudde nesten tidevannet. Avdelingssjefen, Zhilinsky, forvandlet seg til de angripende Messerschmitts og rammet en. Da begge flyene falt på bakken, reddet den tyske piloten ut for å bli tatt til fange. Zhilinsky ble drept i ulykken, men observatøren hans ble kastet klar under den første kollisjonen og fallskjerm i sikkerhet. Dermed klarte den runde Curtiss Owl å score et svært usannsynlig drap.

En tredje O-52 av den 12. OKAE ble ødelagt før enheten kunne begynne regelmessig drift. De resterende flyene fløy fra Sosnovka flyplass, og gjorde nøyaktig hva O-52 var designet for å gjøre, artillerispotting, fotografering og noen ganger fallskjermhemmelige operatører bak tyske linjer.

Minst to sovjetiske O-52 ugler overlevde andre verdenskrig for å komme inn i siviltjeneste. (Hilsen George Mellinger)
Minst to sovjetiske O-52 ugler overlevde andre verdenskrig for å komme inn i siviltjeneste. (Hilsen George Mellinger)

Det snakker godt om O-52s som gitt russisk vær, tøffe flyplasser og normal slitasje på den tiden, var de i stand til å forbli i tjeneste tusenvis av miles fra Curtiss-teknikere eller deler. På slutten av høsten 1944 ble de syv siste samlet og tildelt 5. OFAE (Separate Photography Aviation Squadron), med base i Klyazma, nær Moskva, så langt bak frontlinjene. Her var deres oppdrag luftoppklaring, til direkte støtte for overkommandoen. Ett av disse flyene ble avskrevet etter en landingsulykke 31. mai 1945. Minst to ugler overlevde krigen, og med sovjetiske sivile registreringer fløy geologiske undersøkelsesoppdrag i flere år. Ett fly fungerte fremdeles i 1952, uten tvil med mange russiske deler podet til den originale flyrammen.

I motsetning til dette hadde O-52 for det meste blitt glemt blant de 70.000 flyene US Army Air Forces da hadde på styrke. De resterende eksemplene ble sett på som antikviteter. Et antall klarte å overleve både krigen og bergingsgården, med minst 10 som gikk på borgerregisteret. Tre forblir på museer i dag, hvor besøkende nå kan se dem i et nytt lys - som Messerschmitt-mordere.

Medvirkende redaktør Walter J. Boyne vil takke George Mellinger for å avdekke detaljer om uglenes WWII-tjeneste. Videre lesning: Red Phoenix Rising: Det sovjetiske luftforsvaret i andre verdenskrig , av Von Hardesty og Ilya Grinberg.

Opprinnelig publisert i november 2012-utgaven av Aviation History Magazine . For å abonnere, klikk her.