Dette galne menneskedrevne flyet kom aldri av bakken



Det eksperimentelle Gerhardt Cycleplane skrev historie i 1923, men i dag huskes best som en ikonisk luftfartssvikt.

De fleste har sett filmklippet til et flerfløyet fly som triller mot kameraet, med et par menn som støtter de spinkel vingene til det ruvende utstyret plutselig kollapser i en haug. Opptakene har blitt symbolske for tidlige luftfartssvikt, uendelig spilt som et eksempel på hvor lenge noen pionerer gikk i deres forsøk på å oppnå fly. Få er imidlertid klar over at den flygende maskinen som er omtalt i det tegneserieklippet ikke var den halvbakede opprettelsen av en knallpot, men et eksperimentelt menneskedrevet fly designet av lederen for luftfartsavdelingen ved University of Michigan. William Frederick Gerhardt bygde og fløy sykkelflyet, som han kalte det, i 1923 på McCook Field i Dayton, Ohio, som var hjemmet til US Army Air Service Engineering Divisions luftfartseksperimentering og flytestestasjon.



Selv etter at drevet kontrollert flytur ble en realitet tidlig på 1900-tallet, forsøkte noen få flydesignere fortsatt å etterligne fugler ved å oppnå menneskedrevet flytur. Men sammenlignet med andre former for fremdrift, er det en skremmende utfordring å utvikle en flygende maskin som kun drives av piloten. Det gjennomsnittlige mennesket kan bare generere ca 1 hk, og opprettholde det i en begrenset periode, avhengig av hvor fysisk egnet personen er. Dermed må et menneskedrevet fly være ekstremt lett, men ha vinger som utvikler mye løft.

Å redusere strukturvekten resulterer alltid i fly som er relativt spinkel. Den menneskedrevne britiske SUMPAC og Puffin på 1960-tallet, så vel som den amerikanske Gossamer Condor og Gossamer Albatross, opprettet av Paul McCready på 1970-tallet, klarte å bli luftbårne ved hjelp av moderne teknikk, moderne høyteknologisk tekniske materialer og, kanskje det viktigste, bruk av mye penger.

Det lite kjente Gerhardt Cycleplane fra 1923 slo dem alle i lufta. Og ja, det er bevis for at den faktisk fløy. Opptegnelser indikerer at den ved flere anledninger ble slept bak en bil og løslatt, og deretter opprettholdt en jevn flytur. I ett tilfelle ble det angivelig også luftbåret under pilotens kraft, om enn i en avstand på bare 20 fot i en høyde på 2 fot - en beskjeden prestasjon, for å si det mildt, men tilstrekkelig til at skaperne hevdet skillet mellom å bygge det første menneskedrevne flyet som flyr.



Cycleplane var gjenstand for en artikkel i oktober 1923-utgaven av Populærvitenskap Månedlig , ledsaget av et fotografi som angivelig viser det i luften. Det ble også referert til den i februar 21, 1924, utgave av Flygning magasin i en artikkel av Mathew B. Sellers, The Requirements of a Man-Propelled Airplane, som nevnte den nylige suksessen som Gerhardt ‘sykkelfly’ oppnådde med å fly av bakken med en propell som ble betjent av fotkraft.

Gerhardt opprettet sykkelflyet som et eksperiment for å se om det ville være mulig for et menneskedrevet fly å oppnå jevn, stabil flytur. Han og noen få kolleger konstruerte den i en hangar på McCook Field på fritiden, mens Gerhardt var tilknyttet Engineering Division.

Flymaskinens flyramme besto hovedsakelig av tre, dekket med papir i stedet for stoff for å spare vekt. Det særegne arrangementet av de syv smale akkordvingene var basert på et design som tidligere ble patentert av Gerhardt og Isaac M. Laddon for et større drevet flerfelt. De hevdet at deres design ville løse problemer med syn, ytelse, stabilitet og kontrollerbarhet. Siden verken patentteksten eller de vedlagte designtegningene antyder bestemmelse for verken kranser eller vingeforming, er det uklart nøyaktig hvordan sidekontroll kunne ha blitt oppnådd. Og mens Cycleplane ser ut til å ha hatt et kontrollerbart ror, viser ikke overlevende bilder om de horisontale haleflatene var bevegelige eller ikke.



Som et resultat av syvvinget konfigurasjon var sykkelflyet faktisk høyere enn det var langt, omtrent 19 fot høyt og 12 fot langt. Dens vingespenn var omtrent 40 fot, men akkorden til hver vinge var bare ca. 18 tommer. Hele flyet ble sagt å veie 95 pund. Piloten satt i et åpent cockpit med hodet like over skroget, med arbeidspedaler som kjørte en tobladet propell. Fotografier av sykkelflyet indikerer at det hadde et ganske grovt utseende, ikke overraskende siden det ble produsert uten odds.

I mange år har den eneste arven til Gerhardts Cycleplane vært den triste filmen som har underholdt publikum i generasjoner. I ettertid bør oppfinnelsen hans kanskje huskes med mer respekt. Tross alt kan det sees på som en forløper for mer vellykket innsats, spesielt de som ble oppnådd av Southampton University og Hatfield Man Powered Aircraft Club i Storbritannia på begynnelsen av 1960-tallet, samt av Paul MacCready's AeroVironment i USA i løpet av 1970-tallet. 9. november 1961, på Lasham Airfield i Storbritannia, foretok Derek Piggott den første offisielt anerkjente start og landing av et menneskedrevet fly. Hans lengste flytur i Southampton Universitys Man Powered Aircraft strekte seg 650 meter, mer enn 100 ganger avstanden til Cycleplane's påståtte 1923-humle. Men det ville forbli for MacCready's Gossamer Condor å virkelig demonstrere kontrollert, menneskedrevet flytur 23. august 1977, ved å fullføre en åtte-bane over en avstand på 1,35 miles. I dag henger flyet over hovedhallen på National Air and Space Museum i Washington, DC. Søsterflyet Gossamer Albatross, som fløy over Den engelske kanal i 1979, vises på museets Udvar-Hazy Center nær Dulles lufthavn.

Denne artikkelen dukket opprinnelig opp i januar 2017-utgaven av Aviation History Magazine. Abonner i dag!